Сегодня мы затронем тему специй — насколько они важны в кулинарии и приоткроем их таинственный мир. Пряности помогают реализовать блюду весь его потенциал, насыщают аромат и придают неповторимые вкусовые качества. Индия по правде говоря, является родиной если не всех, то многих специй и пряностей, которые мы знаем. С Востока на Запад, они начали попадать в средние века и в контексте истории тех времен пряности занимали ключевые позиции.

«Гнезда» из корицы

На заре времен происхождение корицы долгое время было загадкой для жителей Европы. В этой связи торговцы с Востока решили, что можно задрать на специи цену, нагнав облако мистификации. Они придумали легенду о том, что палочки корицы служат аистам строительным материалом для гнезд, которые те возводят на скалах. Чтобы завладеть корицей, коммерсанты якобы оставляли на виду у аистов куски мяса, дабы птицы затащили их себе в гнезда. Но куски были настолько тяжелы, что под их весом хрупкая постройка попросту обрушивалась, и торговцы пожинали плоды своей хитрости, собирая корицу и оставляя аистов с носом.

Эта побасенка работала до 15 века, пока португальцы не обнаружили целые плантации корицы на острове Шри-Ланка — без всяких аистов. Прознав о том, они заключили с ланкийцами сделку и на взаимовыгодных условиях монополизировали рынок корицы. В 1658 году португальцев потеснили голландцы, а в 1796 году — британцы.

Немного про шафрана

Сегодняшний шафран — это продукт селекции, над которой 3000 лет работали египтяне, греки и римляне. Чтобы получить полкило этой специи, требуется переработать 50-75 тысяч цветков крокуса, которые сегодня не встречаются в дикой природе, и на это уходит несколько дней. Цена за эти полкило достигает совершенно оправданных шестизначных значений.

Во все времена к шафрану относились как к панацее. Александр Македонский принимал ванны из шафрана, чтобы залечить полученные в бою раны. До XIV века знахари Европы использовали шафран для лечения больных в моменты вспышек эпидемий. И по сей день свойства шафрана проявляют себя в борьбе с болезнью Альцгеймера, раком легких, депрессией и прочими недугами. Поэтому неудивительно, что на этом поприще было, есть и останется место махинаторам. В четырнадцатом столетии законы Германии были в этом плане бескомпромиссны: так, одного из кустарей сожгли на костре из его же поддельного шафрана.

Кубеба, «изгоняющий» демонов

Аромат перца кубеба соткан из ноток душистого перца и гвоздики, а в целом же он очень близок к своему черному сородичу, и как раз из-за этой схожести он стал его дешевым заменителем — для граждан средневековой Европы черный перец был довольно дорог, как и для жителей США в XIX веке. Сегодня же кубеба редко встречается где-то помимо индонезийской кухни, но интерес представляет отнюдь не его гастрономическая функция.

В книге 17 века священник Людовико Марии Синистрари описывал чудо, случившееся с юной девой благородного происхождения, находившейся во власти инкуба — он являлся к ней днем и ночью, искушая ее. Дабы положить этому конец, Синистрари провел ритуал изгнания, разбросав по спальне зерна кубеба. Как заверяет экзорцист, «инкуб явился, но не осмелился войти».